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Menominee, dans le Michigan, située loin des centres financiers mondiaux il y a cent ans, tout comme aujourd'hui, s'est néanmoins placée directement au cœur de l'un des boom économiques les plus chauds du début du XXe siècle: le sucre. La petite communauté qui a osé s'implanter dans le commerce mondial occupe un point isolé qui plonge dans le lac Michigan à un point si proche du Wisconsin où un cartographe a eu le doigt serré à un moment crucial. Menominee serait dans le Wisconsin au lieu de Michigan.

Menominee est bordée à l'est par Green Bay, un bras du lac Michigan, et au sud-ouest par la rivière Menominee. En 1903, de nombreux investisseurs dans l'industrie du sucre de betterave avaient des origines en bois et en venaient à croire que les mêmes rivières qui livraient jadis des grumes aux scieries pouvaient également répondre aux besoins d'une sucrerie de betterave où de grandes quantités d'eau sont utilisées. pour jeter les betteraves dans l'usine, les laver puis en diffuser le sucre. Une sucrerie pourrait facilement utiliser trois millions de gallons d'eau à utiliser toutes les vingt-quatre heures. Les barges peuvent transporter des betteraves à sucre des champs et les cargos peuvent transporter des produits au marché. La présence de la rivière Menominee a convaincu les investisseurs que Menominee pouvait rivaliser avec les producteurs de sucre du pays, malgré les commentaires négatifs de défaitistes affirmant que Menominee était trop au nord pour cultiver avec succès la betterave à sucre.

Les défaitistes avaient un point. Menominee, dans le Michigan, est un lieu improbable pour la construction d’une sucrerie de betterave. Située à l'extrémité ouest de la péninsule supérieure du Michigan, la saison de croissance est environ quarante jours plus courte que celle des principales régions productrices de betteraves de la péninsule inférieure de l'État. La courte saison peut empêcher la maturation des betteraves, ce qui diminuera ensuite la teneur en sucre des betteraves immatures mal préparées au stress du processus de mouture. Les fortes gelées au début du printemps ne sont pas inhabituelles et sont presque toujours fatales à une récolte de jeunes betteraves. Les gelées peuvent aussi arriver tôt en automne, ce qui peut rendre impossible la récolte. Un agriculteur risquait de perdre la totalité de sa récolte, soit tôt dans la saison de croissance, soit près du moment de la récolte, après avoir beaucoup investi dans la production de la betterave à sucre. Les investisseurs, toutefois, à Menominee, comme dans de nombreuses villes du Michigan, avaient tendance à négliger la contribution des agriculteurs avant de construire une usine et interprétaient souvent l’enthousiasme exagéré d’une poignée de producteurs comme représentant la communauté agricole plus large. Assez souvent, comme dans le cas de Menominee, la poignée ne représentait pas le tout.

La reconnaissance officielle par le ministère de l'Agriculture des États-Unis en 1898 de l'importance de l'industrie de la betterave à sucre a déclenché la construction d'usines de production de sucre de betterave dans tout le pays. Un an auparavant, le pays ne comptait que dix usines de production de sucre de betterave, dont quatre en Californie, une en Utah, deux au Nebraska et trois à New York. La construction de sept usines de production de betterave à sucre en 1898 a permis de mettre en lumière pour la première fois le début d'une ruée vers une ruée semblable à celle du boom du commerce électronique qui s'est développé près de cent ans plus tard. L'idée que le sucre produit à partir de betteraves sucrières puisse concurrencer le sucre produit à partir de canne à sucre a connu un véritable essor dès 1900, lorsque le nombre total d'usines de betterave sucrière s'élevait à trente-deux dans onze États.

L'incendie n'a jamais été aussi chaud qu'au Michigan, où neuf usines ont suivi le démarrage réussi d'une usine à Essexville, dans le Michigan, dans la banlieue de Bay City. Un éclat d'enthousiasme cyclonique a provoqué une course folle lorsque investisseurs, constructeurs, banquiers et agriculteurs ont conjugué leurs énergies et leurs compétences pour créer huit usines en une seule année! Ils étaient en Hollande, Kalamazoo, Rochester, Benton Harbor, Alma, West Bay City, Caro et une deuxième usine à Essexville. Malgré la rareté des constructeurs d’usines et des ingénieurs chargés de les faire fonctionner, quatorze usines supplémentaires ont vu le jour dans les banlieues des villes du Michigan au cours des six prochaines années, dont l’une est apparue à Menominee en 1903.

À Menominee, un groupe d’investisseurs insensibles aux désavantages naturels et soutenus par les encouragements d’investisseurs influents et d’experts chevronnés, a mis en place un plan visant à maintenir la viabilité économique de sa ville après la disparition imminente de l’industrie du bois d’œuvre, qui avait les fondements de l'économie de Menominee. Le plan prévoyait la conception de l’une des plus grandes et des plus modernes usines de betterave sucrière apparue en Amérique jusqu’à cette date.

Alors que l'ère du bois d'œuvre s'essoufflait au début du XXe siècle, les chemins de fer, devenus essentiels grâce au bois d'œuvre, cherchaient de nouvelles sources de revenus. Le principal d'entre eux était le chemin de fer Detroit et Mackinac, dont l'agent immobilier, Charles M. Garrison, avait recueilli et diffusé des informations sur le potentiel de l'industrie de la betterave à sucre. Tandis que Garrison faisait connaître les bénéfices potentiels de la betterave à sucre aux financiers de Detroit, les communautés touchées par le déclin du bois d'œuvre se tournaient vers les ressources de la région pour trouver des moyens de reconstituer leur richesse. Ils avaient beaucoup de choses à travailler. L’État était jalonné de voies ferrées et de rivières et d’autres restes de l’époque du bois d’œuvre. Avec Garrison en tête, les investisseurs se sont redressés. Les communautés désireuses de trouver un remplaçant rapide pour le bois d'œuvre se sont empressées d'assister aux réunions parrainées par Garrison et plus rapidement encore de réunir leurs villes. Il suffisait de persuader les agriculteurs de cultiver les betteraves. C’est là que le Michigan Agricultural College (à présent la Michigan State University) est intervenu.

Les agriculteurs de la péninsule supérieure, encouragés par le Michigan Agricultural College à planter des parcelles d'essai de betteraves à sucre, ont été encore plus impressionnés par la visite du secrétaire à l'Agriculture, James Wilson, en 1902. Il expliqua les avantages de la betterave à sucre et découragea l'idée que la péninsule de Upper Peninsula le climat n'était pas à la hauteur de la tâche de produire des cultures rentables. Wilson a servi dans trois cabinets présidentiels, McKinley, Roosevelt et Taft, servant plus longtemps (1897-1913) que tout autre membre du cabinet. Il a encouragé les méthodes d'agriculture modernes, y compris le transport et l'éducation appliquées à l'agriculture. Sa parole avait beaucoup de poids. Quand il a parlé de betteraves à sucre, certains agriculteurs ont écouté et quand son ministère a déclaré que les températures froides du nord ne freineraient pas le développement de l'industrie dans leur voisinage, investisseurs, agriculteurs et fabricants se sont alignés pour commencer l'industrie à Menominee.

L'optimisme a atteint de nouveaux sommets lorsque le Département de l'agriculture des États-Unis (USDA) a annoncé des résultats favorables pour les tests de parcelles de betterave à sucre. Le 15 décembre 1903, le Sugar Beet News annonçait les résultats de tests effectués sur des betteraves livrées par environ 140 agriculteurs. Les essais ont révélé la présence de 15,6 à 19,9% de sucre, ce qui représentait pour les agriculteurs une valeur monétaire par acre comprise entre 5,70 et 7,13 dollars la tonne (inflation de 135 à 169 dollars ajustée à la période en cours). À ces prix projetés, aucune culture de l’histoire humaine n’avait le potentiel de générer un rendement aussi élevé avec si peu d’acres.

Dans la Basse Péninsule, un agriculteur ayant des capacités supérieures à la moyenne qui planterait 15 acres de betteraves à sucre pourrait gagner plus de 800 dollars et si sa famille fournissait la majeure partie de la main-d’œuvre, le bénéfice net couvrirait bien plus que les besoins de la famille pendant un an. , y compris la nourriture, était moins de 800 $. Après avoir ajouté les revenus des cultures en rotation et ceux du lait, des œufs et de la volaille, le niveau de vie de la famille agricole est passé d'un niveau de subsistance à un niveau comparable à celui des personnes occupant des postes de direction dans l'industrie. Les chiffres de l'USDA ont confirmé la conviction que les betteraves de la péninsule supérieure dépasseraient de 2% la moyenne de l'ensemble des 18 autres usines de betteraves à sucre de la péninsule inférieure.

Si les tests s'avéraient des indicateurs fiables, les betteraves de la région de Menominee valaient jusqu'à 10 dollars de plus l'acre que les betteraves de la péninsule inférieure, assurant un revenu de près de 1 000 dollars par an, rien que de la betterave à sucre.

Bien que l’enthousiasme soit à la hausse, il fallait encore quelque chose pour sceller l’accord. Benjamin Boutell, célèbre capitaine de remorqueur et de secteur, s'est rendu à Menominee en provenance de son siège social de Bay City, dans le Michigan, pour se faire connaître des investisseurs techniques potentiels. dans le comté de Bay où ils pouvaient voir des champs de betteraves damées et des usines performantes en train de filer du sucre cristallin blanc. Onze investisseurs potentiels ont accompagné Boutell à Bay City, où des preuves convaincantes étaient à portée de main. Quatre usines à sucre de betterave, plus que dans toute autre ville des États-Unis, ont été construites dans les environs de cette ville. Bay City a pratiquement connu une activité économique en raison de la présence d'usines de sucre. Des manoirs peuplés d'anciens barons du bois, transformés en barons du sucre, bordaient la prestigieuse avenue du centre-ville.

Boutell a annoncé qu'il deviendrait l'un des investisseurs, à condition que les autres investisseurs n'aient aucune objection à ce qu'une usine soit conçue et installée par Joseph Kilby, qui était, selon Boutell, le meilleur constructeur de sucreries de betterave aux États-Unis. De nombreux autres ont approuvé l'évaluation de Boutell; Kilby a construit neuf des vingt-quatre usines éventuelles construites dans le Michigan. Les investisseurs locaux se sont rangés derrière Boutell pour organiser la Menominee River Sugar Company. Une demi-douzaine de bailleurs de fonds importants se sont présentés, chacun d'entre eux ayant souscrit plus de 25 000 $ d'actions de la Menominee River Sugar Company.

En tête de liste des actionnaires locaux se trouvait Samuel M. Stephenson, ancien fabricant de bois d’œuvre et originaire du Nouveau-Brunswick, au Canada, qui s’était construit une maison pour lui-même, son épouse Jennie, leurs quatre filles et un fils, à Menominee. Il avait alors soixante et onze ans mais n'était pas d'humeur à prendre sa retraite. Après une carrière réussie dans le secteur du bois d'oeuvre et de la banque, il a servi trois mandats successifs au Congrès (le 11ème district de Michigan, 1889-93 et ​​le 12ème district, 1893-1897). Il a investi 100 000 dollars (2 millions de dollars selon les normes modernes) dans l'usine à sucre de betterave, prenant en compte non seulement les résultats favorables des parcelles d'essai et l'enthousiasme de ses voisins, mais également l'intérêt manifesté par l'American Sugar Refining Corporation, connue de par son célèbre sobriquet, le Sugar Trust. Quelques années plus tard, le Sugar Trust devenait défavorable à la suite d'accusations de pratiques commerciales déloyales, mais en 1903, il jouissait de la confiance du grand public et des investisseurs et contrôlait la fabrication et la vente de 98% du sucre consommé aux États-Unis. États. Arthur Donner et Charles R. Heike, des dirigeants de la fiducie, ont investi 300 000 $ pour acquérir 36% des actions de Menominee River Sugar Company.

Tous les membres du conseil d’administration et la liste des dirigeants, à l’exception du résident de Bay City, Benjamin Boutell, ont désigné Menominee comme leur patrie de référence. Les résidents de Menominee représentaient 74% des actionnaires. Ensemble, ils contrôlaient 53% des actions. Outre Stephenson, les autres principaux actionnaires ayant également accepté des postes de dirigeants ou d’administrateurs sont: William O. Carpenter, qui a investi 55 000 $ et a servi la société sucrière de différentes manières en tant que président et vice-président. Gustave A. Blesch a investi 15 000 $ et a été trésorier. John Henes, un propriétaire de brasserie, a investi 25 000 $ et a été administrateur. Augustus Spies était le deuxième investisseur en importance après Stephenson et le Sugar Trust. Lui aussi a servi de réalisateur.

Les espions constituent un excellent exemple de l'esprit pionnier qui régnait à Menominee. Il était originaire du grand-duché de Hessen-Darmstadt, en Allemagne, où des sols fertiles et un climat tempéré permettaient la production de céréales et de vin. Il a participé à la fondation de la Stephenson National Bank en partenariat avec le futur membre du Congrès américain Samuel M. Stephenson et son frère, le futur sénateur des États-Unis, Isaac Stephenson. En outre, il était propriétaire de Spies Lumber Company et de plusieurs grandes étendues de forêt; il était investisseur dans la première banque nationale de Menominee, la société de papier Marinette et Menominee Paper et président de la société Menominee Light, Railroad and Power. Lorsque la société sucrière naissante a démarré, il a avancé avec 75 000 $ (1,5 million de dollars courants).

Le soutien de la classe riche de Menominee, qui partageait également la distinction de prendre de bonnes décisions commerciales et de gagner sa vie plutôt que de s'enrichir d'une richesse, était si important qu'il n'était pas nécessaire de solliciter des fonds du grand public. Avec ses actions sous-souscrites de 35 000 dollars, la Menominee River Sugar Company était dans la position enviable de disposer du capital adéquat pour son entreprise. Non seulement elle disposait de suffisamment de capital, mais elle tirait également parti de l'expérience de Benjamin Boutell et des représentants du Sugar Trust. Menominee ne voudrait pas de compétences techniques ou commerciales.

Gustave Blesch, comme Augustus Spies, doit son succès aux qualités héritées du travail, de l’honnêteté et du respect de ses pairs. Il deviendrait le premier trésorier de la société sucrière. Il est né à Green Bay, dans le Wisconsin en 1859, fils de Francis Blesch, originaire d’Allemagne et d’Antoinette Schneider, d’origine belge. Gustave est devenu employé de bureau à la Banque nationale Kellogg de Green Bay, devenant conteur à l'âge de vingt ans. Cinq ans plus tard, il a déménagé à Menominee pour aider à établir la première banque nationale de Menominee, où il a débuté comme caissier avant de devenir président de la banque. Il est devenu président de la Menominee Brick Company, vice-président de la Menominee-Marinette Light & Traction Company et trésorier de la Peninsula Land Company.

En janvier 1903, le conseil d'administration nouvellement élu approuva un contrat de construction de 800 000 dollars (près de 19 millions de dollars de l'époque) pour une usine conçue et construite à Kilby qui trancherait 1 000 tonnes de betteraves par jour. Sur les 48 usines de production de sucre de betterave en activité aux États-Unis en 1903, seules deux étaient plus grandes que la nouvelle usine de Menominee, une à Salinas en Californie et une autre à Fort Collins au Colorado.

La sucrerie moyenne du Michigan en 1903 pouvait trancher six cents tonnes de betteraves en vingt-quatre heures. Quatre mille acres de betteraves fourniraient facilement une exploitation de saison. Si les investisseurs avaient d'abord interrogé les agriculteurs, ils auraient sûrement été invités à construire une usine plus petite et auraient peut-être été persuadés de ne pas en construire. Les agriculteurs ont livré des betteraves d'environ 1 500 acres, bien en deçà des 9 000 acres demandées par l'investissement.

La première usine de l'usine Menominee (appelée "campagne" dans l'industrie du sucre) a rapidement pris fin, n'ayant reçu que 14 263 tonnes, suffisamment pour une production de quatorze jours pour une usine que les investisseurs prévoyaient d'exploiter au moins cent jours. Cependant, les agriculteurs avaient soumis des betteraves contenant le sucre le plus élevé déclaré par une entreprise au cours de sa première campagne, soit 15,04% - environ 20% de plus que la moyenne et suffisamment pour générer un petit bénéfice à partir d’un maigre approvisionnement en betteraves. Comme dans presque toutes les usines, les archives nous informant des bénéfices éventuels réalisés lors de la première campagne n’ont pas survécu. Cependant, il serait raisonnable d’estimer, sur la base du coût connu des fournitures de charbon, de coke, de calcaire et du coût de la main-d’œuvre, qu’il était possible de réaliser un profit de 36 000 dollars, en particulier avec un style de gestion tenant particulièrement compte des dépenses et de la gestion des coûts. lumière du pourcentage très élevé de sucre dans les betteraves.

La deuxième campagne a été meilleure avec suffisamment de betteraves pour un mois complet, ce qui est encore loin de l’approvisionnement nécessaire pour générer des bénéfices suffisants pour justifier l’investissement. En 1911, l'offre locale atteignit un niveau permettant des bénéfices stables, mais insuffisante pour encourager l'expansion, une situation qui perdura jusqu'en 1926, lorsque l'apathie des producteurs tomba à un niveau qui nécessitait la fermeture de l'usine jusqu'en 1933, date de sa réouverture pour une dernière période de vingt ans. au cours de laquelle l’usine a pris du retard sur le secteur de la technologie et de la croissance. Année après année, en raison d’un approvisionnement insuffisant en betteraves, principalement cultivées dans le Wisconsin, l’usine sous-utilisée a mis fin à sa campagne plusieurs semaines plus tôt que nécessaire pour générer des bénéfices substantiels qui auraient ensuite pu être réinvestis dans l’usine. Les investisseurs de Menominee ont appris, à l'instar de nombreux autres investisseurs dans les usines de sucre, que le mantra "construisez-le et ils viendront" est tombé dans l'oreille d'un sourd parmi les agriculteurs qui démontraient souvent une meilleure compréhension de l'économie du sucre que les investisseurs.

Le passage du temps n’a causé aucun préjudice à l’usine de Menominee, qui n’a pu ni s’étendre ni se moderniser. Il s'est inscrit dans le processus de vieillissement en douceur. Les bénéfices en attente d’opportunités se sont progressivement accumulés grâce au style de gestion discret de la société et à un groupe d’agriculteurs dédié.

George W. McCormick, le premier directeur de la société, a inauguré un style de gestion attentif qui a permis de maintenir la rentabilité de la société, en dépit des pénuries annuelles d'approvisionnement en betteraves. Il a dirigé la société pendant ses trente-deux premières années d’exploitation, commençant à l’âge de vingt-quatre ans. Il a rencontré Benjamin Boutell à Bay City lorsqu’il s’y est installé pour occuper un poste de directeur de district chez Travelers Insurance Company. Boutell pensait que le jeune homme appartenait à l'industrie du sucre en pleine croissance et l'a encouragé à participer à la création d'une usine de sucre à Wallaceburg, en Ontario. Après avoir rempli sa mission avec succès, Boutell le recommanda pour le poste de manager à Menominee.

Menominee était l'endroit le plus difficile aux États-Unis pour la transformation de la betterave à sucre. Les basses températures ont eu de lourdes conséquences sur les travailleurs, les machines et les betteraves qui passaient généralement par des trancheuses comme des rochers, endommageant des équipements qui privaient l’usine de ressources minces. Il était difficile de trouver des pièces de rechange en raison de la distance qui séparait Menominee des fournisseurs et des sucreries de la péninsule inférieure, où il était courant que les directeurs d’usine se prêtent des pièces de rechange les uns aux autres.

L'attention assidue de la société en matière de contrôle des coûts a porté ses fruits en 1924, lorsque les sucreries situées à Green Bay et à Menominee Falls, dans le Wisconsin, ont été mises sur le marché. La Menominee River Sugar Company a acheté les deux, puis a investi des sommes considérables dans la restauration de l’usine de Menominee Falls, fermée depuis trois ans immédiatement avant sa vente.

L'usine rénovée de Menominee Falls, combinée aux usines de Green Bay et de Menominee, dans le Michigan, a créé plus de capacité que nécessaire pour la superficie disponible. Une des usines devrait fermer. Menominee a eu gain de cause après que les comptables eurent compté les frais de transport pour le transport des betteraves vers chaque usine. L'usine de Menominee est restée fermée jusqu'en 1933, lorsque les agriculteurs du Michigan ont cédé et accepté de revenir à la betterave sucrière, une décision prise trop tard pour sauver la peau des propriétaires de la société sucrière, qui avait perdu l'entreprise trois ans auparavant.

Les perturbations survenues en Europe au début des années 1930 ont donné un nouveau nom aux champs de sucre de betterave et aux sièges sociaux du Michigan - Flegenheimer. Albert Flegenheimer était le fils de Samuel Flegenheimer qui avait immigré aux États-Unis en 1864 ou en 1866 et était devenu citoyen naturalisé en 1873. L'année suivante, cependant, il revint en Allemagne et s'installa dans le Wurtemberg. Il y mourut en 1929, à l'âge de 81 ans. Son bref séjour aux États-Unis et son statut de citoyen américain sauveraient cependant un jour ses descendants des camps de la mort allemands.

En février 1939, Albert Flegenheimer a conduit sa famille à la sécurité du Canada, puis aux États-Unis, revendiquant leur nationalité en tant que fils d’un citoyen naturalisé. Il avait l'intention d'élever sa famille et de consacrer son temps à l'industrie du sucre aux États-Unis et au Canada. Ses projets rencontrent un succès considérable et en 1954, il contrôle l’usine de sucre de Menominee et celle de Green Bay, dans le Wisconsin.

Malgré les efforts d'Albert Flegenheimer, le manque d'intérêt des agriculteurs a maintenu l'usine petite et dépassée. Elle luttait année après année jusqu’en 1955 avec ses équipements épuisés, ses bâtiments en ruine et ses agriculteurs à la recherche de cultures diverses, la Menominee River Sugar Company, bâtie sur des espoirs et des rêves et exploitée avec courage et persévérance pendant plus d’un demi-siècle. fermé ses portes pour toujours.

Sources:

GUTLEBEN, Dan, The Sugar Tramp-1954- Michigan, Publié par: Bay City Duplicating Co, San Francisco, 1954

1962 ATELIER DES RESSOURCES COMMUNAUTAIRES DE LA VILLE DE TWIN CITY, section intitulée Les personnalités qui ont contribué à l’édification de Menominee, préparée par Irene Swain, Dr Leo J. Alilunas, directeur.

HENLEY, ROBERT L., Doux succès. . . L’histoire de l’industrie sucrière de la bière au Michigan, 1898-1974, Centre historique du Michigan, Département d’histoire, des arts et des bibliothèques

AJUSTEMENTS DE L’INFLATION: Les données antérieures à 1975 sont les statistiques de l’indice des prix à la consommation tirées des statistiques historiques des États-Unis (USGPO, 1975). Depuis lors, toutes les données proviennent des résumés statistiques annuels des États-Unis. Enregistré à http://www.westegg.com/inflation

RAPPORTS ANNUELS DU MICHIGAN, Archives du Michigan, Lansing, Michigan
© 2009 Thomas Mahar

A propos de l'auteur:
Thomas Mahar a été vice-président exécutif de Monitor Sugar Company de 1984 à 1999 et président de Gala Food Processing, une entreprise de conditionnement de sucre, de 1993 à 1998. Il a pris sa retraite en 1999 et consacre maintenant son temps libre à écrire sur l’histoire de l’industrie du sucre. Il est l'auteur de Sweet Energy, L'histoire de Monitor Sugar Company en 2001.